Le réchauffement des mers et l’amincissement des calottes polaires promettent de transformer l’Arctique en une plaque tournante d’une plus grande activité économique – et un nouveau point chaud pour la compétition militaire.

Cette perspective façonne la stratégie militaire américaine pour les opérations dans l’Arctique et attire l’attention sur l’importance des systèmes spatiaux pour surveiller la région, surveiller le climat et maintenir des communications constantes.

« Il s’agit d’une région d’une immense importance géostratégique et d’un emplacement clé pour la projection de puissance mondiale », a déclaré la stratégie arctique du Département de l’armée de l’air publiée en 2020.

La région arctique entourant le pôle Nord fait plus de deux fois la taille de la partie continentale des États-Unis. La région dépend particulièrement des moyens aériens et spatiaux en raison de sa taille, du climat inhospitalier et du manque d’infrastructures.

L’US Air Force et l’US Space Force fournissent environ 80 % de toutes les ressources du ministère de la Défense dans la région arctique, y compris les bases militaires, les complexes d’entraînement, les satellites, les stations de commandement et de contrôle et les radars d’alerte avancée et de défense antimissile.

« L’Arctique est vraiment un terrain clé pour nous », a déclaré le chef des opérations spatiales de la Force spatiale, le général John « Jay » Raymond, à SpaceNews dans une récente interview.

« Nous avons investi et continuons d’investir dans l’Arctique. C’est d’une importance stratégique pour nous, et cela ne fera que croître en importance pour notre nation », déclare le chef des opérations spatiales, le général John Raymond, illustré ci-dessus en train de serrer la main d’un aviateur à la base aérienne de Thulé, au Groenland. Crédit : DoD

À Clear Space Force Station près de Fairbanks, en Alaska, l’Agence américaine de défense antimissile a achevé l’année dernière la construction d’un radar de discrimination à longue portée, conçu pour suivre les missiles balistiques. Les unités de la Force spatiale commenceront à exploiter le radar en 2023.

Raymond a noté que la demande de budget 2023 du Pentagone comprend 68 millions de dollars pour construire des dortoirs pour les troupes qui devraient être basées en permanence à Clear. La base aérienne de Thulé au Groenland abrite également des unités d’alerte aux missiles, de suivi de l’espace et de commandement et de contrôle des satellites.

« Nous avons investi et nous continuons d’investir dans l’Arctique », a déclaré Raymond. « C’est d’une importance stratégique pour nous, et cela ne fera que continuer à prendre de l’importance pour notre nation. »

Clear Space Force Station est l’une des cinq installations majeures que l’armée américaine exploite en Alaska. Les autres sont Joint Base Elmendorf-Richardson, Eielson Air Force Base, Fort Wainwright et Fort Greely.

Dans sa stratégie arctique, mise à jour pour la dernière fois en 2019, le ministère de la Défense a décrit la région comme un vecteur potentiel d’attaque contre le territoire américain et une partie du monde où la Russie et la Chine opèrent plus librement. Selon la stratégie, le DoD « doit être capable d’identifier rapidement les menaces dans l’Arctique, de répondre rapidement et efficacement à ces menaces et de façonner l’environnement de sécurité pour atténuer la perspective de ces menaces à l’avenir ».

En 2021, l’armée et la marine américaines ont publié des visions sur la façon de se positionner pour l’Arctique. Ces documents mettent en évidence le potentiel de conflit sur les revendications de frontières maritimes et les droits économiques.

La Russie, par exemple, exige que les navires étrangers obtiennent une autorisation et soient escortés pendant le transit de la route maritime du Nord qui longe la côte arctique russe jusqu’au détroit de Béring, a noté la stratégie de l’armée. « La quantité décroissante de glace de mer conduira à l’ouverture de nouvelles routes à l’avenir et pourrait devenir une zone de discorde alors que les nations arctiques tentent d’exercer un contrôle sur les voies maritimes clés. »

Pour la Marine, la question est de savoir ce que tout cela pourrait signifier pour la sécurité maritime. Bien qu’elle contienne le plus petit océan du monde, la région arctique a le potentiel de connecter près de 75% de la population mondiale – reliant l’Asie, l’Europe et l’Amérique du Nord, selon le document de vision de la Marine.

L’ARCTIQUE DEVRAIT RESTER « PACIFIQUE »

Le général Glen VanHerck, chef du Commandement nord américain et du Commandement de la défense aérospatiale nord-américaine, supervise les opérations militaires américaines dans l’Arctique.

VanHerck a déclaré aux législateurs lors d’une audience ce printemps à Capitol Hill que les efforts militaires dans l’Arctique visaient à garantir que la zone reste « pacifique, stable et coopérative ». Il a noté que les États-Unis sont l’un des huit pays qui, en 1996, ont formé le Conseil de l’Arctique. Les sept autres membres sont le Canada, le Danemark, la Finlande, l’Islande, la Norvège, la Russie et la Suède.

On craint maintenant qu’à mesure que la Russie s’isole davantage après son invasion de l’Ukraine, elle adopte une position plus agressive dans l’Arctique. La frontière orientale de la Russie est à seulement 90 kilomètres à travers le détroit de Béring de la côte de l’Alaska.

VanHerck a noté que 25% du produit intérieur brut de la Russie provenaient du pétrole, des minéraux et d’autres ressources naturelles extraites dans l’Arctique. « Ils ont donc absolument un intérêt direct dans l’Arctique, et ils veulent également s’assurer qu’il est sécurisé pour leurs efforts. »

Au cours des dernières années, la Russie a revitalisé une douzaine d’installations militaires dans l’Arctique qui étaient restées inactives après la guerre froide, a déclaré VanHerck. « Non seulement ils placent des capacités défensives qui, selon eux, sont manifestement à des fins défensives, mais ils mettent en place des capacités offensives dans l’Arctique », a-t-il déclaré, y compris des missiles qui pourraient frapper l’Amérique du Nord.

La Russie a formé le Commandement stratégique conjoint de la Flotte du Nord en décembre 2014 pour coordonner les efforts dans l’Arctique. Depuis lors, a déclaré le DoD dans son document de stratégie, la Russie a progressivement renforcé sa présence en créant de nouvelles unités arctiques, en rénovant d’anciens aérodromes et infrastructures et en établissant des bases militaires le long de sa côte arctique.

La Russie travaille également à la mise en place d’un réseau de systèmes de défense aérienne et de missiles côtiers, de radars d’alerte précoce et de centres de sauvetage, selon la stratégie du DoD. En février 2021, la Russie a lancé le satellite Arktika-M pour surveiller le climat et l’environnement dans la région.

Les États-Unis surveillent également les mouvements de la Chine dans l’Arctique. « La Chine se qualifie de nation proche de l’Arctique et veut également être influente dans l’Arctique », a déclaré VanHerck.

Concernant les capacités américaines, « je dirais que nous sommes dans l’élaboration d’un plan de match », a-t-il déclaré au House Armed Services Committee. « Nous ne sommes pas en mesure d’avoir la persévérance dont j’ai besoin pour concourir au quotidien dans l’Arctique. »

Une autre préoccupation imminente pour le DoD est de savoir comment le changement climatique pourrait avoir un impact sur l’infrastructure militaire américaine dans l’Arctique. La question a été étudiée récemment par l’inspecteur général du département, qui a conclu dans un rapport le mois dernier que le DoD devra investir des milliards de dollars pour rendre les installations militaires dans l’Arctique et le sous-Arctique plus résistantes au changement climatique.

L’IG a évalué la base aérienne de Thulé au Groenland et les cinq bases militaires du DoD en Alaska.

« Les responsables des six installations ont identifié les défis climatiques et énergétiques actuels, tels que les pistes fissurées, les fondations affaissées et les multiples pannes de courant », indique le rapport de l’IG. Dans la plupart de ces installations, « l’accent était mis au jour le jour sur la réaction aux problèmes immédiats ou sur la réduction des risques liés aux dangers existants, plutôt que sur la planification des dangers futurs ».

Le rapport indique que certains projets de construction dans les installations de l’armée, de l’armée de l’air et de la force spatiale sont déjà financés pour soutenir l’augmentation des opérations dans l’Arctique.

PLUS DE CONSCIENCE DE LA SITUATION

Il y a un énorme besoin dans l’Arctique de systèmes de surveillance et de communication fiables, car des erreurs de communication pourraient déclencher des conflits involontaires, a déclaré le lieutenant-général S. Clinton Hinote, chef d’état-major adjoint d’Air Force Futures, lors d’une table ronde au Wilson Center.

« La sensibilisation à ce qui se passe dans l’Arctique est un élément clé de la préservation de la paix », a-t-il déclaré.

Par exemple, dans les wargames militaires, les « voies d’approche au-dessus de l’Arctique » pour les missiles ou les bombardiers ennemis sont une préoccupation majeure. « L’Arctique est le chemin le plus court entre nos concurrents et nous. »

L’US Air Force opère dans l’Arctique depuis des décennies, a déclaré Hinote. « Mais notre utilisation de l’Arctique comme tampon stratégique s’érode pour toutes les raisons dont on a parlé, en particulier le changement climatique, et surtout avec certaines des activités dans lesquelles nous voyons la Russie et la Chine s’engager. »

Le radar de discrimination à longue portée de Clear Space Force Station, en Alaska, comprend un radar multiface conçu pour fournir une capacité de recherche, de suivi et de discrimination à l’appui de la défense du territoire. Le complexe comprend également une installation de contrôle de mission, une centrale électrique et une installation de maintenance. Crédit : Agence de défense antimissile

À mesure que l’Arctique fondra, « la concurrence pour les ressources et l’influence dans la région augmentera », a-t-il déclaré.

Hinote a déclaré que l’US Air Force ces dernières années avait intercepté et mis en garde un nombre croissant d’avions militaires russes volant près du bord de l’espace aérien restreint de l’Alaska. Ces préoccupations en matière de sécurité « nous ont poussés à nous concentrer sur l’Arctique et à publier une stratégie ».

Les jeux de guerre organisés par l’armée américaine et ses alliés se sont généralement concentrés sur « la lutte contre les grandes puissances spécifiquement en Europe et en Asie-Pacifique », a déclaré Hinote. « Et l’une des choses que nous avions l’impression de ne pas comprendre également était de savoir comment cette compétition se répandrait dans l’Arctique. »

Des exercices militaires en direct comme Cold Response de l’OTAN, l’opération Noble Defender du NORAD et Arctic Edge du Commandement du Nord aident les États-Unis et leurs alliés à « comprendre la nature de la compétition », a-t-il déclaré. L’exercice sur glace axé sur les sous-marins (ICEX) a lieu depuis les années 1960, ce qui en fait l’exercice arctique le plus ancien.

Pour renforcer la position américaine dans l’Arctique, l’armée de l’air stationne 54 avions de chasse avancés F-35 à la base aérienne d’Eielson, en Alaska.

« L’Alaska est une base d’opérations incroyablement bien positionnée pour défendre les approches nord des États-Unis, et c’est pourquoi tant d’interceptions qui se produisent lorsque l’avion d’un adversaire vient du nord sont effectuées avec des actifs stationnés en Alaska. « , a déclaré Hinote.

La stratégie arctique du ministère de l’Air Force recommande également une plus grande utilisation des ressources spatiales pour soutenir les efforts militaires et de défense du territoire.

« Les capacités spatiales sont conçues sur mesure pour soutenir une région où les infrastructures terrestres sont rares », a déclaré le lieutenant-général William Liquori, chef adjoint des opérations spatiales pour la stratégie, les plans et les programmes de l’US Space Force, lors du panel du Wilson Center.

« Les capacités de commandement et de contrôle des satellites que nous avons à Thulé sont là parce que des opérations militaires vont se dérouler dans l’Arctique », a déclaré Liquori. « Et cela signifie que nous allons avoir besoin d’une couverture satellite dans l’Arctique. »

Pour combler les lacunes dans la couverture des communications par satellite au-dessus de l’Arctique, l’armée de l’air a conclu un accord avec la filiale de l’Agence spatiale norvégienne Space Norway pour lancer deux charges utiles de communications militaires américaines sur des satellites norvégiens. Les charges utiles, développées par Northrop Grumman, seront intégrées aux satellites Arctic Satellite Broadband Mission, dont le lancement est prévu sur une fusée SpaceX en 2023.

Toute stratégie arctique doit tenir compte de l’importance du domaine spatial, a déclaré Mir Sadat, chercheur non résident au Scowcroft Center for Strategy and Security de l’Atlantic Council.

Les États-Unis n’en font pas assez pour « se préparer à la nouvelle frontière ». En revanche, la Russie et la Chine, en augmentant leurs activités dans la région, se positionnent pour profiter un jour de voies maritimes plus courtes, a déclaré Sadate. Un objectif clé pour la Chine et la Russie est « d’atteindre les marchés mondiaux ou les cibles militaires plus rapidement et à moindre coût », a-t-il déclaré.

Les satellites pour observer ce que la Russie et d’autres font sur le terrain sont une autre capacité essentielle que les États-Unis pourraient avoir besoin d’étendre, a déclaré Scott Herman, PDG de Cognitive Space.

La société a participé au récent exercice Arctic Edge 2022 en tant qu’entrepreneur militaire, orchestrant les opportunités de collecte entre les opérateurs de satellites commerciaux.

Aujourd’hui, de nombreuses constellations commerciales de télédétection ne peuvent pas soutenir les activités arctiques car elles ne peuvent pas atteindre ces hautes latitudes, a déclaré Herman. Mais si l’Arctique devient un point d’éclair géopolitique, « vous pouvez voir quelques ajustements à certains des plans de constellation de satellites pour vous assurer qu’ils ont une exposition suffisante au nord. »

Dans sa stratégie, le département de l’armée de l’air a déclaré qu’il y avait un besoin de « connaissance du domaine grâce aux nouvelles technologies allant du radar au-dessus de l’horizon aux actifs spatiaux ».

CRAINTES DE « MALCOMMUNICATION »

Michael Sfraga, président et éminent membre de l’Institut polaire du Wilson Center, a déclaré qu’une guerre imminente dans l’Arctique était peu probable.

« Je pense que c’est une faible probabilité », a déclaré Sfraga, qui est basé en Alaska. Mais il pense que le risque augmentera à mesure que les pays intensifient leurs activités.

« La probabilité la plus élevée, malheureusement, est une mauvaise communication : un exercice qui a mal tourné, un missile tiré par erreur, des bombardiers russes sont escortés hors de notre espace aérien et il y a une mauvaise communication entre les pilotes », a-t-il déclaré.

L’invasion de l’Ukraine par la Russie jette maintenant les choses sous un jour différent, a-t-il ajouté. « Personne ne pensait que quelque chose comme l’Ukraine se produirait réellement. Si quelqu’un vous avait dit il y a 20 ans que la Chine aurait construit des îles dans la mer de Chine méridionale et revendiqué ce territoire, j’aurais dit que cela semble assez tiré par les cheveux. La leçon pour les États-Unis est de rester « vigilants et diligents ».

Il est bien connu que la Russie tire une part importante de son PIB du développement des ressources naturelles dans l’Arctique, a déclaré Sfraga. Il continue également d’étendre sa présence et ses capacités militaires dans la région. « La Chine, qui oublie parfois qu’elle n’est pas réellement un État arctique, fait tout ce qu’elle peut pour établir sa propre influence dans la gouvernance et le développement économique de l’Arctique. »

« Bien qu’il n’y ait pas de menace imminente de conflit dans l’Arctique, l’activité et la proximité croissantes de ces puissances agressives obligent les États-Unis à maintenir une connaissance de la situation et une capacité opérationnelle », a-t-il déclaré.

Les États-Unis doivent être mieux préparés à opérer dans l’Arctique, a déclaré Sfraga, et a noté que les services par satellite sont cruellement nécessaires dans la région.

« Les communications par satellite, l’imagerie, toutes ces choses sont très importantes pour notre sécurité nationale et civile, la recherche et le sauvetage », a-t-il déclaré. « Il y a juste une capacité limitée. »

« La présence équivaut à l’influence », a-t-il dit. « Montrer à des adversaires potentiels que vous pouvez réellement mener des opérations et protéger vos propres intérêts dans un paysage comme l’Arctique a un effet dissuasif et est extrêmement important. »

Cet article a été initialement publié dans le numéro de mai 2022 du magazine SpaceNews.

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