Starliner s’amarre à

TITUSVILLE, Floride – Le vaisseau spatial CST-100 Starliner de Boeing s’est amarré avec succès à la Station spatiale internationale le 20 mai, un peu plus de 24 heures après son lancement.

Le vaisseau spatial s’est amarré avec le port d’amarrage avant sur le module Harmony de la station à 20h28.m. Est. Les contrôleurs ont signalé un amarrage dur sécurisant le vaisseau spatial à la station environ 20 minutes plus tard, bien que les écoutilles séparant le vaisseau spatial de la station ne s’ouvriront pas avant environ 11h45.m le 21 mai est.

L’amarrage a eu lieu plus d’une heure plus tard que le calendrier initial, les contrôleurs ayant résolu plusieurs problèmes mineurs. Cela comprenait l’anneau d’amarrage du vaisseau spatial, qui devait être rétracté et étendu à nouveau avant que le vaisseau spatial puisse faire son approche finale.

« À l’équipe conjointe de Boeing et de la NASA, l’équipage de l’expédition 67 aimerait offrir ses félicitations pour cette occasion mémorable », a déclaré l’astronaute de la NASA Bob Hines, actuellement sur la station, après la confirmation de l’amarrage. « Aujourd’hui marque une étape importante vers la fourniture d’un accès commercial supplémentaire à l’orbite terrestre basse, le maintien de l’ISS et la réalisation de l’objectif de la NASA de renvoyer des humains sur la Lune et éventuellement sur Mars. »

« C’était une mission de démonstration vraiment critique », a déclaré Kathy Lueders, administratrice associée de la NASA pour les opérations spatiales, lors d’un briefing une heure après l’amarrage. « Voir ce véhicule amarré maintenant à l’ISS est tout simplement phénoménal. »

Ni la NASA ni Boeing n’ont fourni de mises à jour sur l’état de la mission Orbital Flight Test (OFT) 2 pendant plus de 17 heures après un briefing post-lancement le 19 mai, un silence inhabituel qui a soulevé des inquiétudes quant à un problème avec le vaisseau spatial. Un porte-parole de Boeing a déclaré à SpaceNews que la société fournirait une mise à jour sur la mission « dans un peu », mais la société n’a publié cette mise à jour que plus de trois heures plus tard.

Dans cette mise à jour, Boeing a confirmé que le vaisseau spatial était généralement en bon état, ayant effectué plusieurs tests comme prévu. L’un des problèmes était le « comportement hors nominal » d’une boucle de refroidissement thermique sur le vaisseau spatial, mais la société a déclaré que le système maintenait toujours des températures stables.

« L’équipe au sol a fait un excellent travail de gestion de ces boucles », a déclaré Steve Stich, responsable du programme de l’équipage commercial de la NASA, lors du briefing post-amarrage. Il a dit qu’une partie de l’humidité peut avoir pénétré dans les boucles de liquide de refroidissement qui ont gelé et obstrué un filtre, provoquant une augmentation de la pression dans la boucle. Les contrôleurs étaient capables de gérer la température de ces boucles de liquide de refroidissement, et il y avait beaucoup de marge dans le système.

L’autre problème était la défaillance de 2 des 12 propulseurs de manœuvre orbitale et de contrôle d’attitude (OMAC) orientés vers l’arrière lors de la combustion d’insertion en orbite de l’engin spatial peu de temps après le lancement. Dans le communiqué, Boeing a déclaré qu’une baisse de la pression de la chambre avait probablement provoqué l’arrêt des propulseurs.

Mark Nappi, vice-président de Boeing et responsable du programme de l’équipage commercial, a déclaré que les ingénieurs avaient développé un défaut trois et identifié « environ trois » causes plausibles, qu’il n’a pas identifiées, suggérant plus tard que les deux propulseurs pourraient avoir échoué pour des raisons différentes. « Nous ne saurons peut-être jamais quelle est la véritable cause de ce que c’est parce que nous ne récupérons pas ce véhicule », a-t-il déclaré. Les propulseurs sont situés dans le module de service, qui est largué avant la rentrée et brûle dans l’atmosphère.

D’autres propulseurs OMAC ont continué à bien fonctionner, effectuant plusieurs manœuvres alors que le vaisseau spatial s’approchait de la station avant que de plus petits propulseurs du système de contrôle de réaction (RSC) ne prennent le relais pour l’approche finale. Les propulseurs OMAC ne seront pas réutilisés jusqu’à ce que la désorbitation du vaisseau spatial brûle à la fin de la mission.

En plus des deux défaillances des propulseurs OMAC, deux propulseurs RCS se sont également arrêtés lors de l’approche de la station après avoir subi une chute de pression de la chambre. « Je ne pense pas que nous sachions encore tout à fait ce qui est arrivé à ces propulseurs, mais le véhicule a beaucoup de redondance », a déclaré Stich, y compris pour le désamarrage et l’atterrissage.

Starliner devrait rester à la station au moins jusqu’au 25 mai. Stich a déclaré que la première occasion de désamarrage mettrait en place un atterrissage à White Sands Space Harbor au Nouveau-Mexique à 18h46.m. À l’est ce jour-là, si le temps le permet. « Nous ne sommes pas pressés de revenir. Nous voulons apprendre autant que possible de ce véhicule lorsqu’il est en orbite. »

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